Fratton ParkDer venter os en spændende sæson.

Efter en flot om end til dels også lettere skuffende 8. plads i sidste sæson skal vi nu forsøge som minimum at tage skridtet videre og forbedre den. Det realistiske mål må være play-offs, især da der er en håndfuld klubber med et større budget, og dermed på papiret bedre betingelser for succes end os. De tre nedrykkere ser alle stærke ud, hvilket også er tilfældet for i al fald en af oprykkerne fra League Two. Så der vil blive kamp til stregen om pladserne igen. Nye modstandere er Sunderland, Barnsley, Burton Albion, Accrington Stanley, Luton Town, Wycombe Wanderers og Coventry City. Samtidig blev der med sidste sæsons afslutning et farvel til Wigan Athletic, Blackburn Rovers, Rotherham United, MK Dons, Northampton Town, Oldham Athletic og Bury. Med store spørgsmålstegn ved Sunderland ser toppen af rækken dermed en smule svagere besat ud. Om det så også er det reelle billede får vi svaret på til maj næste år. Indtil da venter der os forhåbentlig en masse sejre, men utvivlsom også tilsat et par skuffelser. Vi er jo Pompey.

Kandidater til direkte oprykning:

Barnsley lå længe i nedrykningsfare i The Championship i sidste sæson, og dødsstødet kom da manager Paul Heckingbottom skiftede til Leeds United. Ny mand i det varme sæde er tyske Daniel Stendel, der har en filosofi om offensiv og teknisk fodbold, men truppen er intakt om end den på nogle positioner ser ung ud. The Tykes kommer til at spille med i toppen af League One.

Burton Albion er stadig ikke en specielt profileret klub, men manager Nigel Clough kender rækken, har prøvet at rykke op fra den, og har i det store og hele kunnet holde på den trup der blot var ti minutter fra igen at redde livet i The Championship. Dertil kommer angriberen David Templeton fra Hamilton Academical. Den første nedrykning i 41 år(!) bør ikke påvirke hverken klub eller spillere negativt.

Scunthorpe United er to gange i træk nu røget ud i play-off semifinalerne, og ligner også denne gang et sikkert bud på en placering blandt de seks bedste. Manager Nick Daws har måttet sige farvel til spillere som Hakeeb Adelakun og Murray Wallace, men har også hentet gode ind som Cameron Borthwick-Jackson på lån fra Manchester United, og The Iron har i forvejen profiler som Lee Nowak, Matt Gilks og Rory McArdle i truppen. Det borger for en vis kvalitet.

Sunderland er rækkens helt store skalp og klubben med det største budget. Den er til gengæld også fanget i en negativ spiral. Således har den i de seneste tre sæsoner vundet 18 ud af 122 mulige ligakampe, og vi ved af egen erfaring, hvor svært det er at få vendt en skude, der tager så meget vand ind. Ny manager er Jack Ross, der er hentet hos St. Mirren, og han har blandt andet hentet friske ny ansigter i form af Jack Baldwin, Jon McLaughlin og Jerome Sinclair. Omvendt er der stadig en håndfuld af de gamle spillere fra PL, der tynger budgettet. Det bliver ikke nogen walk-over for The Black Cats, men favoritværdigheden slipper de ikke for.

Kandidater til play-offs:

Charlton Athletic har stadig et uroligt bagland i form af den belgiske ejer Roland Duchatelet mens Lee Bowyer stadig kun er såkaldt caretaker manager. Truppen ser dog stærk ud med spillere som Lyle Taylor, Igor Vetokele, Nicky Ajose, Jason Pearce og Tarique Fosu, og kan Bowyer samle den til en enhed kan The Addicks godt ende i top 6 igen. Et trimmet budget har til gengæld gjort truppen smal og sårbar.

Luton Town kan efter oprykningen imødese en sæson med mindre pres, men det gør dem ikke mindre farlige. I Danny Hylton har de en potentiel ligatopscorer, og i det hele taget er truppen fuld af gode spillere – også på League One niveau. Nye er Jorge Grant, Matty Pearson, Sonny Bradley og Andrew Shinnie, hvilket borger for en potentielt god sæson. Play-offs ser ikke umuligt ud for The Hatters.

Plymouth Argyle var med en 7. plads tæt på play-offs men den dårlige start kostede i sidste ende. Siden da er blandt andet Conor Grant kommet til på midtbanen, men man har også mistet keeper Luke McCormick og Sonny Bradley. Det ligner en tilsvarende placering denne gang, og de to Dockyard Derbies kan blive afgørende for både dem og os.

Portsmouth har hen over sommeren forstærket truppen, hvilket bør betyde færre end de 20 nederlag, der i sidste sæson kostede for dyrt. Craig MacGillivray, Lee Brown, Tom Naylor, Ronan Curtis og Anton Walkes er kommet til mens kun Kal Naismith samt spillere på lån er væk. Det ligner en forbedring af 8. pladsen, og play-offs må være det naturlige næste skridt.

Peterborough United har mistet store profiler som Jack Marriott og mister med stor sandsynlighed også Marcus Maddison, men også været særdeles aktive på transfermarkedet. Blandt andet har man hentet spændende Siriki Dembélé hos Grimsby Town. Manager Steve Evans har senest hos Mansfield fået meget lidt ud af et stort budget, men på papiret har The Posh en stærk trup, der godt kan forbedre sidste sæsons 9. plads.

Midterhold:

Accrington Stanley har lidt overraskende sidste sæsons League Two vindende trup intakt. Så for en gangs skyld skal manager John Coleman ikke starte forfra med at samle et nyt hold, men kan bygge videre og måske udnytte både en sjælden kontinuitet samt ikke mindst momentum fra oprykningen. Ingen regner med at Accy overlever, og det er deres store chance. Men det bliver stadig en kamp om at undgå at besøget i League One bliver et kort et af slagsen.

Blackpool har efter en ellers fin sæson været meget active på markedet, og manager Gary Bowyer skal nok lige bruge lidt tid på at spille de nye ind på holdet. Mest lovende ligner keeper Mark Howard, centrebacken Paudie O’Connor og angriberen Chris Taylor. Skader kan hurtigt trække The Tangerines ind i nedrykningskampen, men i stærkeste opstilling bør det række for Blackpool.

Bradford City skuffede fælt i sidste sæson så den står på genopbygning for klubbens nye manager Michael Collins. Nye ansigter som Sean Scannell, Hope Akpan, Sherwin Seedorf og George Miller på lån lover godt, Som udgangspunkt bør det være muligt at forbedre 11. pladsen fra i fjor.

Bristol Rovers ser især offensivt stærke ud med Liam Sercombe og Tom Nichols på trods af tabet af topscorer Ellis Harrison. Dertil kommer Alex Rodman der er blevet hentet hos Shrewsbury samt Ed Upson fra MK Dons. Det ligner en forholdsvis sikker placering midt i tabellen for The Gas.

Coventry City har mistet topscorer Marc McNulty men generelt ser truppen fin ud og er især spækket med talenter, hvoraf flere utvivlsomt vil kunne tage springet op til League One. I defensiven er Junior Brown kommet til fra Shrewsbury, Brandon Mason fra Watford mens Dujon Sterling er lånt hos Chelsea. Problemet er i den anden ende af banen. Finder manager Mark Robins til gengæld en afløser for McNulty bør The Sky Blues ikke få problemer med at blive oppe. Bare det ikke bliver Conor Chaplin…

Doncaster Rovers har sagt farvel til manager Darren Ferguson Jr. og erstattet ham med Grant McCann. Nye spillere som skotten Ali Crawford og Malik Wilks er kommet til men skridtet op til play-offs ser for stort ud for den nuværende trup selv om klubben har meldt ud, at det er målet.

Oxford United satser igen stort i form af tilgange som Jamie Mackie og Luke Garbutt. Truppen ser stærk ud og play-offs er utvivlsomt den minimale målsætning for manager Karl Robinson. The U’s blev dog allerede i sidste sæson handlet som en outsider til automatisk oprykning, men endte på en skuffende 16. plads. Det bør blive til mere denne gang, men om det rækker til top seks er mere tvivlsomt.

Rochdale var tæt på at ryge ud af rækken men bør have kvalitet nok til at undgå at komme i problemer denne gang. The Dale er under manager Keith Hill som oftest et velspillende mandskab, og trods en efterhånden fremskreden alder skal Ian Henderson nok være garant for et tocifret antal mål. På midtbanen er David Perkins kommet til, og han skal nok blive et hit.

Southend United skiftede i sidste sæson manager Phil Brown ud med Chris Powell uden at det blev til mere end en midterplacering, og det ligner en ny en af slagsen for The Shrimpers. Midtbanespilleren Luke Hyam er hentet hos Ipswich Town, men derudover er det småt med nye profiler. Det bliver igen veteranerne Michael Kightly og Michael Turner der skal trække læsset.

Kamp for at undgå nedrykning:

AFC Wimbledon skal igen forsøge at klare skærene med et smalt budget, og må følgelig regnes som en af kandidaterne i bundkampen. Topscorer fra de seneste tre sæsoner Lyle Taylor er smuttet til Charlton, men nye ansigter i form af angriberen James Hanson og midtbanespillerne Anthony Wordsworth og Mitch Pinnock bør kunne opveje dette.

Fleetwood Town skuffede stort i sidste sæson og starter forfra, ikke mindst på managerposten, hvor Joey Barton nok skal sørge for, at det ikke bliver en kedelig sæson. Det er selvfølgelig et sats, og selv om Fleetwood ser stærkere ud denne gang med nye ansigter som Ched Evans og Craig Morgan så har jeg mine tvivl.

Gillingham går ind i sæsonen med en tynd trup, og det ligner igen en sej kamp i bunden for dem, især fordi at flere af oprykkerne denne gang ser stærkere ud. Callum Reilly er kommet til fra sidste sæsons nedrykkere Bury mens Dean Parrett er hentet hos Wimbledon. Det er ikke grobund for optimisme.

Shrewsbury Town starter i den grad forfra efter afgangen af adskillige gode spillere samt ikke mindst manager Paul Hurst, der blev headhuntet af Ipswich Town. The Shrews var sidste sæsons store positive overraskelse, lå lang tid i top to men endte som treer, hvorefter det blev til exit mod Rotherham i play-off finalen. Den slags gør ondt, især på en forholdsvis lille klub, og effekten kan være svær at spå om. Klubbens nye manager John Askey får sine hænder fulde.

Walsall har mistet topscorer Erhun Öztumer uden reelt at hente en erstatning. Truppen er i forvejen både smal og ung, så det ligner en svær sæson for Dean Keates’ mandskab.

Wycombe Wanderers satser i stor udstrækning på truppen der rykkede op fra League Two, hvilket betyder at der igen bliver trukket store veksler på Adebayo Akinfenwa mens en af klubbens mest lovende talenter, Luke O’Nien, er skiftet til Sunderland. Det bliver knebent for The Chairboys.


Et samlet bud på en slutstilling:

  1. Barnsley
  2. Sunderland

--------------------

  1. Burton Albion
  2. Scunthorpe United
  3. Luton Town
  4. Portsmouth

--------------------

  1. Charlton Athletic
  2. Peterborough United
  3. Plymouth Argyle
  4. Bradford City
  5. Oxford United
  6. Doncaster Rovers
  7. Southend United
  8. Bristol Rovers
  9. Coventry City
  10. Blackpool
  11. Rochdale
  12. Accrington Stanley
  13. AFC Wimbledon
  14. Fleetwood Town

--------------------

  1. Shrewsbury Town
  2. Wycombe Wanderers
  3. Walsall
  4. Gillingham