Close og Pitman mod Oxford HVi skal følge play-off chancen til dørs.

To sejre og to clean sheets har bragt optimismen tilbage på Fratton Park, og pludselig er muligheden for at ende i top seks måske alligevel ikke kun en umulig drøm. Sidste sæson viste trods alt, at intet er afgjort selv om udgangspunktet er alt andet en favorabelt, og det er dét som vi skal bygge vores chance på. For at vi skal tro på foretagendet er det til gengæld nødvendigt at fortsætte de gode takter, og der må være muligheder også mod Walsall, der tager imod lørdag eftermiddag. For at få et godt resultat med hjem må vi dog være anderledes skarpe foran mål end i den omvendte kamp i august, hvor The Saddlers fik 1-1 på Fratton Park trods Pompey-dominans.

Fredagens resultater sendte os ned på en 9. plads i League Two med fem points op til play-off zonen. Dermed er en sejr altså påkrævet, hvis vi skal holde klubberne foran os i kort snor. Walsall er nummer 18 med små fire points ned til nedrykning. Der står altså en del på spil for begge mandskaber.

Langsomt ser det lysere ud på skadesfronten, og manager Kenny Jackett er efterhånden tæt på at have en fuld trup til rådighed. Herfra er det dog buddet at de startende elleve mod Oxford også får chancen igen, men det kunne lugte lidt af indhop til O’Keefe og Hawkins, der begge er klarmeldte.

Walsalls sæson indtil nu
Fem nederlag i de seneste seks kampe har bragt The Saddlers faretruende tæt på nedrykningszonen efter at det gennem det meste af sæsonen ellers lignede endnu en midterplacering for klubben fra The Midlands. Det kostede tidligere på måneden manager Jon Whitney jobbet uden at det indtil videre har ændret formkurven. Et svært program mod klubber som Wigan, Shrewsbury, Peterborough og Blackburn har heller ikke gjort det lettere, men ikke desto mindre så venter der os en lettere såret modstander når vi lørdag eftermiddag løber på banen på Bescot Stadium. Her har hjemmeholdet statistikken 7-6-6, men de seneste tre kampe foran egen supportere er alle tabt med et samlet måltal på 1-8. Især 0-3 mod bundholdet Rochdale må ikke have gjort godt for moralen. Med 57 mål imod er det oplagt at pege på holdets defensiv som den skyldige part, og bare seks clean sheets i denne sæson er da også tæt på bundrekord i rækken (kun Oldham og Northampton med fem er dårligere). Det kan den nye manager måske lave om på. I al fald kommer han fra et job hos Wrexham, der har er bedste defensiv i The National League. Offensiven har egentlig fungeret anderledes godt, og alligevel er Walsall nu uden mål i de seneste tre kampe, så noget tyder på, at den resultatmæssige krise måske også er ved at påvirke angriberne.

Walsall har gennem de seneste sæsoner været kendt som et teknisk velspillende mandskab under managers som Dean Smith og førhen nævnte Jon Whitney med forholdsvis gode placeringer i League One til følge. Men måske er holdet blevet for pænt og lette at dominere, for med bare 38 advarsler og en enkelt udvisning er Walsall den med afstand mest fair spillende klub i rækken. Der mangler en leder på banen – noget som den nye manager Dean Keates også har tilkendegivet – lige som holdet måske også har lidt under fraværet af erfarne spillere. Der er tale om en forholdsvis ung trup.

Sidste nyt fra The Saddlers
Angriberen Joe Edwards er ude med en skade i resten af sæsonen. Med sine 7 træffere er han holdets næstmest scorende spiller, så det er en vigtig spiller som hjemmeholdet må undvære. Også den polske forsvarsspiller Krystyan Bielek, på udlån fra Arsenal, må se på fra sidelinjen.

Keeper Liam Roberts har fået forlænget sin kontrakt med klubben.

Da hjemmeholdet fik deres seneste ligakamp mod Oldham aflyst grundet frosthård bane har de nu haft en pause på ti dage. Det har samtidig givet manager Dean Keates bedre mulighed for at vurdere spillerne og arbejde med dem i træningen.

Profiler hos hjemmeholdet
En spiller der har potentialet til at gøre ondt på os er topscorer Erhun Oztumer, der indtil videre har scoret 14 mål. Dermed er han kun en enkelt scoring fra sidste sæsons total på 15 træffere.

Med hele ni assists er Luke Leahy den spiller der har lagt op til flest mål. Det er godt gået af en defensivt orienteret spiller.

Blandt de mange unge talenter er Kieron Morris et af klubbens mest spændende ansigter, og den unge midtbanespiller er med sin energi en vigtig brik i presspillet.

Set med danske øjne bliver det spændende at se, om den unge angriber Justin Shaibu kommer på banen mod os. I de seneste tre kampe er det blevet til i alt 50 minutter på banen, indtil nu uden mål.

Manager Dean Keates
Keates tiltrådte midt i marts måned efter fyringen af Jon Whitney. Han blev headhuntet hos Wrexham, hvor han har gjort det godt og efterhold waliserne i play-off zonen i The National League. Årsagen til at valget faldt på Keates er dog også, at han er gammel Walsall-spiller, og blandt andet tidligere er rykket op med klubben to gange. Han favoriserer den traditionelle 4-4-2 opstilling med stor vægt på defensiven – noget som Walsall får brug for. Med sine 39 år er Keates en ung manager, og de to jobs hos Wrexham og nu Walsall er følgelig hans eneste indtil videre.

Situationen hos os
Efter relativt lange skadespauser er både Oliver Hawkins og Stuart O’Keefe begge klar til weekendens opgør, og indgår med stor sandsynlighed i truppen mod Walsall. En række spillere er dog stadig ude med skader, heriblandt Stephen Henderson og Danny Rose.

Kenny Jacketts tanker om kampen
“We’ve been able to string a couple of wins together and it means the Easter period is a big one for us. I’m delighted that we’re very much in the mix for both fifth and sixth spot. It’s an opportunity we’ve got to capitalise on. It’s wide open at the moment and we’re pleased to say that we’re one of those sides who have a chance. We’ve always known that it’ll take a high level of wins – and consecutive wins – but we’re capable of doing that. When there’s momentum going there’s no better club to be at, so we have to use that to string together positive results.”

He (Dean Keates) has come in from doing a very good job with Wrexham and deservedly got a role in League One – now they’ll be wanting to preserve their status in this division sooner rather than later. We’ve had some tricky games away from home of late and Walsall will be no different. I’m sure it’ll be tough. But if you look at our recent record on the road then we should be going there with plenty of confidence. We’ll take a good following up the midlands and everyone’s really looking forward to what’s ahead this weekend.”